Month: October 2019

Zubrus: “As a hockey nation we’re improving”

Dainius Zubrus captained the Lithuanian national team during the past two seasons and was elected president last year

By Martin Merk – IIHF.com

22nd this year, 23rd last year – the Lithuanian men’s national team has only once been better in the overall placings of the IIHF Ice Hockey World Championship program (19th in 2006) since the country’s return on the international stage after restoring independence in the early ‘90s.

Within these positions Lithuania was at the border between the second and third tier of world ice hockey. The team won the 2018 IIHF Ice Hockey World Championship Division I Group B in front of 10,170 fans on home ice in Kaunas when it beat Baltic rival Estonia for promotion.

On the roster were two legends with Dainius Zubrus and Darius Kasparaitis – playing for the first time together for their country. Kasparaitis just became eligible to represent the country of birth after having played four years of amateur hockey in Lithuania following a pro career that saw him play over 800 NHL games while representing the Soviet Union and later Russia on the international stage. For Kasparaitis it was a dream to end his career like that in the country of birth, while Zubrus came back on the ice for another year to follow up on promotion.

A year later, with a younger roster following several retirements, the Lithuanians didn’t succeed in staying up and finished the 2019 IIHF Ice Hockey World Championship Division I Group A in last place despite a surprise 2-1 win over Korea and nearly upsetting tournament favorites Belarus. The team didn’t win the games it needed to win the most, including a finale against a struggling Slovenian team that came back to life against Lithuania.

“We were inexperienced, there was a fatigue level. Altogether I’m happy with the way we played,” said Zubrus.

As a hockey nation we are improving. It’s a step into the right direction.
Dainius Zubrus
Lithuanian national team captain & president

Zubrus is sure that playing one year at Division IA level wasn’t a fluke. After all, the U18 and U20 national teams havereached similar heights in the rankings during the last few years.

Ice hockey has deep roots in the Baltic countries. In 1938 Lithuania joined the IIHF, playing in the World Championship in Prague that very same year where it finished in 10th place with a 1-3 record and a win against Romania. Then came World War II with Lithuania becoming part of the Soviet Union for almost five decades. During Soviet times ice hockey saw little development in Lithuania. Riga in Latvia was the centre for producing hockey stars in the Soviet republics of the Baltic region while Lithuania brought out world-class players in basketball.

Today Lithuania is still a basketball country, but ice hockey has won more fans in recent years also thanks to the country hosting regular IIHF tournaments in big basketball arenas in Vilnius and more recently Kaunas rather than at smaller venues on the countryside like in Elektrenai, which became the hockey hotbed of Soviet Lithuania and is the birthplace of both Zubrus and Kasparaitis.

A bankruptcy case of the old federation after hosting the Division IA in Vilnius in 2009 was a setback in the short term but created a new ice hockey federation, wider participation in league play and kids hockey, better structure and more transparent management.

Lithuania is surrounded by other countries with deep ice hockey roots: Belarus, Latvia, Poland, Russia and Sweden. That makes cross-border co-operation and opportunities for players bigger. Next week during the International Break Lithuania will compete in the Baltic Challenge Cup. After hosting the tournament last year in Klaipeda, it will take place in the Estonian capital of Tallinn from 7 to 10 November.

Two NHL legends from small countries at the 2019 IIHF Ice Hockey World Championship Division I Group A: Lithuanian captain Dainius Zubrus and Slovenian captain Anze Kopitar

One year ago Lithuania’s hockey legend Dainius Zubrus decided to run for federation president in order to take the game to the next level. The tall forward from the small town of Elektrenai, about halfway between the biggest cities of Kaunas and Vilnius, did not only play 1,293 regular-season NHL games for Philadelphia, Montreal, Washington, Buffalo, New Jersey and San Jose – he also tried to help his country in Division I play when possible. He scored his goals in the Lithuanian jersey as an active NHL player in 2005 and 2014, and came back after retiring as a professional player to defend the Lithuanian colours in 2018 and 2019. As a president he wants to leave a legacy also off the ice.

Growing the own garden

“We need more arenas, with that there will be more hockey players playing. I’m talking about kids. For us to compete at Division IA level, we need more players and we need our own players,” Zubrus said about what’s to be done. “Never mind some of these teams have players from Canada or the U.S. But I’m not talking about that. I’m talking about growing our own garden at home and build a system with a competitive championship going on throughout the season from kids to men. That’s the big picture but that’s what we’re going to try.”

That’s a long way to go but today Lithuania has 2,466 players – three times as much than 10 years ago. More kids and adults in more cities are playing in the various leagues and in recent years they have been joined by female players with the Lithuanian women’s national team joining the IIHF Ice Hockey Women’s World Championship program for the first time this season.

“We’re getting there slowly, small steps. We’re planning on building a couple of rinks in the big cities, in Kaunas for example there should be a rink soon that’s desperately needed. There’s a plan that will be executed fairly soon. Another arena will be built in Klaipeda, which is a port city. They have a pretty deep hockey culture there as well; even without a full-size rink there are quite a few kids playing hockey. There will hopefully be more cities like this to come,” Zubrus said. “That’s also a reason why I took on the presidency. I want these projects and developments not to be put away somewhere in the drawer. I hope politicians will do what they say and slowly we will grow.”

Lithuania will be back competing in the Division I Group B and travel to Katowice in neighbouring Poland where they will also face the teams from Japan, Estonia, Ukraine and Serbia in a battle for promotion.

Like one year ago the question will come up whether Lithuanian fans will see Zubrus once again on the ice.

“I’m not sure. Time will tell. Never say never. I’m 41,” Zubrus said.

Владимир Курьян – о карьере, о жизни, о Чили в IIHF

Автор материала: Виталий Нестеров National teams of ice hockey

Почему вы выбрали именно хоккей?

– Это было лёгким для меня выбором.
До сих пор помню тот момент. Я родился в Словакии, в 9 лет я смотрел по телевизору зимние олимпийские игры в Лиллехаммеры 1994, в то время я ничего не знал о хоккее, так-как большую часть своего времени занимался уроками на пианино, моя мама тоже играла на пианино, да и играть мне очень нравилось. Но тот день изменил всё! Впервые я увидел игру, в которую влюбился моментально, такие фамилии как: Палффи, Стастный, Шатан стали для меня своего родом примером. В тот день мы выиграли Канаду 3:1, я тогда сказал отцу “Хочу стать хоккеистом!”
Всё сложилось удачно, мы жили в Банска-Бистрице, очень близко к ледовой арене, и школе со спортивным уклоном.

Вы выступаете за какой-нибудь клуб?

– Нет, играл в своё время за свой город в юниорской лиге, о профессиональной карьере речь не шла, так-как это больше хобби, чем работа с которой я бы хотел связать свою жизнь.
Но хоккей для меня по-прежнему остаётся важным делом.

– Выполнила ли свои задачи сборная Чили свои задачи на Latam Cup?

– Прежде всего я хочу сказать, что горжусь тем что являюсь игроком и также частью чилийского хоккея. Я приехал сюда 4 года назад, получил гражданство и место жительство, смог выступать за сборную Чили, о чём всегда мечтал. У нас много игроков которые играют в пассивный хоккей, но они упорно стараются улучшать свои навыки.

Latam Cup стал для нас огромным опытом, мы смогли оценить наш уровень, уровень других сборных, игроков, и поняли, что у нас впереди огромная работа для улучшения качества и уровня игры. Если вернуться к Вашему вопросу, то да, мы удовлетворены выступлением нашей сборной, и это бесценный опыт полученный на Latam Cup.

После Latam Cup Колумбия вступила в IIHF, а какие планы у хоккея Чили на будущее?

– Да, это большое достижение для Колумбии стать частью IIHF, и для Латинской Америки в целом, поздравляю их, они этого заслуживают, это показывает что уровень хоккея в Латинской Америке растёт. Но в Чили пока далеко до вступления IIHF.
Чили новичок в хоккее, у нас даже нет правильной подготовки спортсменов, но стараемся двигаться дальше. Наша основная цель – создать программу и привлечение детей в хоккей. Также необходимо создать федерацию, чтоб привлечь внимание правительства и получить некоторую поддержку, но это непростая задача. А пока нужно заняться основными вещами, проводить больше времени на льду, найти финансовую поддержку для приобретения хоккейной экипировки, поддерживать школу, также необходим ледовый комбайн.

Какие у Вас любимые хоккейные клубы, следите за другими чемпионатами?

– Конечно – это NHL, он сильно изменился, стал более быстрым и динамичным. Мои любимые клубы Монреаль, Детройт, Эдмонтон, и конечно же 05 Банска-Бистрица)
В этом сезоне буду следить за Рейнджерс и Нью-Джерси.
Ну и само собой чемпионаты IIHF, Олимпиада, и также Кубок Мира.

Чем занимаетесь в свободное от хоккея время?

– Хоккеем, так-как свободного времени у меня в ограниченном количестве, работаю ди-джеем и музыкальным продюсером, начал свой собственный бизнес по импорту веганских продуктов из Словакии в Чили, так что на хоккей очень мало времени остаётся.

Владимир Курьян

Что заставило Вас переехать в Чили?

– После трудного периода в моей жизни в Словакии, я хотел начать жизнь с нуля.
Мои родители умерли от рака, отец умер когда мне 25 лет, а мама спустя 5 лет, они буквально таяли у меня на глазах, это был самый тяжёлый период в жизни и справляться с этим было непросто. В тот момент я понял, что должен уехать из Словакии на некоторое время.
Выбор был между Канадой и Чили, в Канаде я жил какое-то время, и поэтому знал язык и имел там несколько знакомых. Но в Чили у меня был друг с которым мы познакомились в США, когда я работал там по программе – Work and travel. Впоследствии мы много путешествовали по США, однажды он приезжал ко мне в Словакию. В итоге я полетел в Чили, я хотел пробыть там 3 месяца в качестве туриста. Но за это время я влюбился в эту страну, люди относились ко мне дружелюбно, и я почувствовал, что смогу начать здесь свою новую жизнь. Мне потребовалась некоторое время, чтоб подучить испанский язык. Теперь в Чили я независимый человек, имею свой бизнес о котором упоминал, открываю новые для себя вещи в этой стране, и помогаю развивать хоккей в Чили.

Как Вы попали в хоккей в Чили?

– Я всегда любил хоккей, я и понятие не имел что в Чили есть хоккей! Но когда узнал, я поискал в интернете что-то про хоккей в стране, и нашёл клуб – Сантьяго Йети, я связался с клубом, и мне сразу ответили и пригласили в клуб, на тот момент я был без экипировки, поэтому пришлось одолжить коньки и пару клюшек, они считали, что раз я из Словакии то играю профессионально, поэтому время на льду я проводил всё больше и больше, потом мне предложили стать тренером.

Владимир Курьян на Latam Cup 2019

Включаете свои трэки в раздевалке?

– Не совсем, я оставляю право выбора моим друзьям, в Латинской Америке не так популярна электронная музыка как в Европе.

Как много людей посещают Ваши концерты?

– В данный момент я больше музыкальный продюсер нежели ди-джей, из-за поставки веганских продуктов, времени на работу ди-джеем не остаётся практически. Поэтому я наслаждаюсь музыкой в качестве продюсера.

Посоветуйте Ваш трэк для нашего интервью:)

– Я бы посоветовал – The Awakening, этот трэк я сочинил в Чили, он описывает мою большую перемену в жизни

Argentine players overcoming hurdles to get on ice

By William Douglas – NHL.com

Argentine hockey players have to go to the end of the world if they want to play a five-on-five game in their country.

With small ice rinks in large cities like Buenos Aires, an Olympic-sized outdoor rink Ushuaia, a town at the southernmost tip of South America with a sign in Spanish that says “fin del mundo” — end of the world — is the only option for a full game.

“We don’t have a lot of economic help to promote the sport,” said Jorge Dicky Haiek, coach of Argentina’s men’s national team, “so we need to create, promote the sport and be better and better with our resources. It’s very difficult.”

Argentina’s men’s and women’s teams overcome several hurdles to play the game they love in a soccer and basketball-obsessed South American country of nearly 45 million people.

Like their Latin American rivals that competed in the 2019 Amerigol LATAM Cup tournament held at the Florida Panthers IceDen in September, most of Argentina’s players are in-line hockey players who transition to ice when it becomes available.

Hockey is an expensive sport in the United States and Canada, but more so in countries like Argentina because of the currency exchange rates, shipping charges (if buying online) and taxes.

“We don’t have sticks there (in Argentina),” Haiek said. “We have to go to Miami; someone goes, picks up the sticks, carries them on the flight. It’s very difficult; the import, the export.”

Rather than spend hundreds or thousands of dollars to replace broken sticks, skates and other items, some players turn to Argentine women’s coach Roberto “Racki” Villagra, who has become the go-to guy in the country for making damaged hockey equipment good as new.

Affectionately nicknamed after the burly tough guy in the 1986 hockey movie “Youngblood,” Villagra delicately uses carbon fiber and epoxy to fix shattered or splintering sticks.

At the Amerigol Cup, Villagra proudly displayed a repaired stick he’s been using since 2009, noting that it has the same flex as when it was first purchased.

He also showed off “Frankenskate,” a beat-up pair of Bauer boots used by an Argentine player for ice and in-line hockey. The blades are interchangeable, held to the boots by easily removable screws and bolts instead of rivets.

“There’s no pro shop there, there’s only one person that imports that stuff, and it’s really, really expensive,” said Leana Villagra, Racki’s daughter, whose 11 points (seven goals, four assists) in three games helped lead Argentina to the Amerigol Cup women’s championship. “It’s better to fix it over and over again, and that’s what he does.”

Fixing what would be considered unrepairable in North America and traveling great distances (Ushuaia is nearly 1,475 miles from Buenos Aires by air) to play on a regulation-sized rink shows the love some Argentines have for hockey.

Argentina has been an associate member of the International Ice Hockey Federation since 1998. The country has 1,060 players; 630 men, 290 women and 140 juniors.

“We have a heart, passion and creativity, like (soccer star) Messi and (former NBA player) Manu Ginobili,” Haiek said. “We work so hard to involve all the kids to play because it’s the best sport of the world — ice hockey and in-line hockey is the best of the world.”

Ice hockey returns to SEA Games

Top-seeded Philippines and Thailand met at the SM Mall of Asia Ice Skating Rink already at the 2018 IIHF Ice Hockey Challenge Cup of Asia. The venue in the Philippines will host the 2019 Southeast Asian Games ice hockey tournament

By Martin MerkIIHF.com

The Philippines will soon host the 30th Southeast Asia Games – a traditional multi-sports event in the region that takes place every two years.

It will be the second time after 2017 in Malaysia that ice sports will be included. Ice hockey debuted two years ago with the inauguration of the Malaysia National Ice Skating Stadium outside of the capital of Kuala Lumpur.

The newcomers from the Philippines surprised pre-tournament favourite Thailand in the deciding game to win the first SEA Games ice hockey tournament. A good omen for this year as the Philippines are the host of the SEA Games at various venues with a record number of 56 sports. Many Olympic sports, since 2017 ice sports but also less known sports such as the debut of… underwater hockey!

This year’s SEA Games are split into several clusters including ice sports in Manila’s metropolitan region. The ice hockey tournament will be held at the SM Mall of Asia Ice Skating Rink in Pasay south of Manila. The rink located in a mall has a full-size ice sheet and hosted the 2018 IIHF Ice Hockey Challenge Cup of Asia.

The tournament will include the Philippines, Thailand, Malaysia, Singapore and Indonesia. They will play a five-team round-robin competition followed by semi-finals and medal games. The tournament dates are 1-8 December 2019.

Schedule Here